notícias Las Vegas vs…. Arábia Saudita: a batalha no deserto pela supremacia esportiva global

LAS VEGAS – A transformação de Las Vegas numa meca do desporto foi durante muito tempo vista como uma impossibilidade. A dependência do jogo era muito desconfortável. Atendia a vícios desagradáveis. E o foco singular nos turistas fez parecer que Vegas nunca seria capaz de fornecer uma base de fãs permanente para apoiar os principais times.

LAS VEGAS – A transformação de Las Vegas numa meca do desporto foi durante muito tempo vista como uma impossibilidade. A dependência do jogo era muito desconfortável. Atendia a vícios desagradáveis. E o foco singular nos turistas fez parecer que Vegas nunca seria capaz de fornecer uma base de fãs permanente para apoiar os principais times.

Então a mudança aconteceu de uma só vez.

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Então a mudança aconteceu de uma só vez.

Em menos de uma década e com mais de US$ 7 bilhões, Sin City se transformou de uma cidade de boxe e jogos de azar na cidade deserta de um Grande Prêmio de Fórmula 1, uma das franquias mais célebres da NFL, um time de hóquei vencedor da Copa Stanley, uma roupa campeã da WNBA e no domingo, a extravagância esportiva característica da América: o Super Bowl.

O estranho é que Las Vegas não estava sozinha em suas farras esportivas. A meio mundo de distância, em outro oásis no deserto, exatamente a mesma coisa está sendo trabalhada exatamente no mesmo ritmo frenético.

O Reino da Arábia Saudita, uma das sociedades mais restritivas do mundo, pode parecer o oposto de Las Vegas em quase todos os aspectos. Mas estes dois locais têm agora uma coisa em comum além de muita areia quente.

Las Vegas e a Arábia Saudita têm a missão de dominar o esporte global.

“O que aconteceu nos últimos oito ou dez anos é bastante notável”, disse Steve Hill, presidente e CEO da Autoridade de Convenções e Visitantes de Las Vegas. A cidade tornou-se agora “um dos, senão o centro desportivo do mundo”. Estados Unidos e o mundo.”

Não é por acaso que o LIV Golf também está na cidade para o fim de semana do Super Bowl, enquanto o circuito apoiado pelos sauditas ataca ao redor do mundo. Isso significa que, à medida que a ascensão de Las Vegas como potência esportiva é cimentada por sediar o maior evento esportivo da América, ela também é o lar da ousada entrada do reino na indústria.

Numerosas outras organizações desportivas já se consolidaram em ambos os lugares. O boxe, esteio original do esporte de Las Vegas, foi um dos primeiros a tentar a sorte no Reino. Em 2019, os promotores do Matchroom Sport realizaram a primeira grande luta de boxe na Arábia Saudita, quando Anthony Joshua derrotou Andy Ruiz pelo campeonato mundial de pesos pesados. Cinco anos depois daquela noite de US$ 60 milhões, o Reino é agora uma parada regular no circuito de boxe, também conhecido pelos lutadores como MGM Grand.

Em maio deste ano, Tyson Fury levará Oleksandr Usyk para a coroa indiscutível dos pesos pesados ​​e uma bolsa supostamente avaliada em mais de US$ 150 milhões. A medida atraiu críticas generalizadas dos organizadores, acusados ​​de trair a tradição do boxe.

As corridas de Fórmula 1, que nunca foram um desporto que foge dos limites da expansão desportiva global, também colocaram Las Vegas e a Arábia Saudita no centro da sua estratégia. A Liberty Media, proprietária da série, realizou suas primeiras reuniões com Las Vegas sobre a realização de um Grande Prêmio na Strip em 2021. Nesse mesmo ano, a F1 expandiu-se para seu mais novo território do Golfo com o primeiro Grande Prêmio da Arábia em Jeddah.

“Se você olhar o que aconteceu na Arábia Saudita e o que realmente repercutiu nas partes interessadas em Las Vegas quando chegamos lá”, disse Renee Wilm, CEO do Grande Prêmio de Las Vegas, “isso coloca esse destino em um cenário global, como nenhum outro esporte pode realmente fazer isso.”

Não faz muito tempo que a ascensão de Las Vegas como destino esportivo para qualquer coisa que não fosse artes marciais era igualmente impensável. A cidade não tinha um único time esportivo importante e, pior, essas mesmas ligas evitavam abertamente tudo o que representavam. As apostas esportivas foram tratadas como uma atividade nefasta que poderia envenenar seus produtos.

A National Basketball Association foi a primeira a levar o mercado a sério quando começou a sediar os jogos da Summer League aqui em 2004. Três anos depois, ela jogou o NBA All-Star Game em Las Vegas. Mas isso também foi um reflexo do quão longe a cidade ainda tinha que ir: a exposição foi realizada numa arena universitária da Universidade de Nevada, em Las Vegas. Embora o evento inovador tenha sido visto como um sinal do desejo da área de abrigar permanentemente uma franquia, a infraestrutura simplesmente ainda não estava instalada.

Dez anos depois, porém, uma confluência de forças remodelou toda a paisagem. A população de Vegas cresceu exponencialmente. As atitudes americanas em relação ao jogo suavizaram-se. E a cidade finalmente construiu uma arena digna de uma franquia esportiva profissional.

Inaugurada em 2016, a T-Mobile Arena tornou-se o lar dos crescentes Golden Knights da NHL um ano depois. Também em 2017, a NFL aprovou o plano do proprietário dos Raiders, Mark Davis, de transferir a franquia para Las Vegas, com inauguração no Allegiant Stadium em setembro. No ano seguinte, a WNBA mudou-se para a cidade com os recém-nomeados Aces, que mais tarde foram comprados por Davis. A NBA ainda não seguiu uma franquia aqui, mas a liga testou as águas ao sediar as finais de seu torneio da primeira temporada. E espera-se que a Liga Principal de Beisebol esteja no horizonte, já que o Oakland A’s espera se mudar até 2028.

Apesar de todos os bilhões de dólares investidos e remodelando o horizonte da cidade com novas instalações esportivas de última geração, o que acabou tirando o último sopro de desconforto nacional de Las Vegas aconteceu do outro lado da cidade. país. Em 2018, a Suprema Corte anulou a lei federal que proibia os estados de permitir apostas esportivas.

“Eles legalizaram as apostas desportivas e já não estávamos sujos”, disse a prefeita Carolyn Goodman, que está no poder desde 2011. “Assim que abrir: bingo.”

Para a cidade, o desporto rapidamente se tornou mais do que apenas mais uma forma de gerar receitas. Tornou-se também um catalisador para Vegas, uma cidade com aproximadamente 150.000 quartos de hotel, construir maior capacidade urbana para os seus residentes e para um número crescente de turistas. A população aumentou mais de 10% desde 2010, para cerca de 650.000, e a cidade espera cerca de 350.000 visitantes sempre que ocorre um grande evento, como um Super Bowl ou um Grande Prêmio.

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Goodman falou longamente sobre como lidar com os desafios que isto apresenta, incluindo a necessidade de renovar a estrutura rodoviária para aliviar os problemas de trânsito em Las Vegas.

“Estamos em andamento”, disse o prefeito. “Estamos tentando construir todos esses princípios básicos para criar uma cidade de classe mundial, mas ainda somos muito jovens.”

A Arábia Saudita está no mesmo caminho. Embora a região tenha uma história secular, o processo de modernização de cidades como Jeddah e Riade tem, na verdade, menos de uma década. Mas assim que começou, o fluxo de dinheiro ameaçou perturbar tudo. Sob a liderança do príncipe herdeiro Mohammed bin Salman, o objectivo era diversificar a economia saudita, afastando-a do petróleo, e aumentar a presença do Reino na cena mundial. O papel do desporto e do entretenimento era tornar a Arábia Saudita culturalmente relevante para o Ocidente e transformar o deserto num destino.

Estes esforços têm sido frequentemente acusados ​​de serem uma conspiração transparente para encobrir o historial de direitos humanos da Arábia Saudita, mas estas preocupações não impediram que uma onda de atletas e artistas que correm para lucrar com eles possa parar.

O responsável por isto é um excêntrico oficial saudita chamado Turki Al-Sheikh. Sheikh, um ex-aplicador político e amigo de infância do príncipe herdeiro Mohammed bin Salman, agora atua como chefe da Autoridade Geral de Entretenimento, criada em 2016. Ele considera estrelas do futebol como Lionel Messi como amigos pessoais e comprou um time de futebol espanhol chamado Almeria para administrar como hobby.

Nos últimos 18 meses, ele presidiu uma grande incursão no futebol, virando de cabeça para baixo o esporte favorito do mundo. Clubes endinheirados, apoiados pelo fundo soberano do Reino, gastaram milhares de milhões para contratar uma lista de estrelas, liderada por Cristiano Ronaldo. Este mês, Sheikh também revelou uma nova exibição de tênis para seis jogadores que acontecerá em Riade em outubro, chamada “The 6 Kings Slam”, envolvendo Novak Djokovic, Carlos Alcaraz e Daniil Medvedev.

Internacionalmente, porém, a entrada saudita mais proeminente no desporto são os milhares de milhões que o fundo de investimento público despejou no golfe. Desde que o LIV foi lançado em 2022, ele conquistou nomes como Phil Mickelson, Brooks Koepka e Jon Rahm do PGA Tour. O empreendimento incipiente do Reino rapidamente criou uma brecha em um dos principais esportes profissionais do mundo, e agora o PIF e o Tour estão lutando para reconstruir a indústria, tendo como pano de fundo as preocupações antitruste do Departamento de Justiça de Defesa dos EUA.

Esta semana, esses dois mundos colidem com a partida do LIV no Las Vegas Country Club. E não é difícil ver este empreendimento saudita tentando capturar um pouco do brilho da Cidade do Pecado.

“Já estamos em Las Vegas, eletrificados, e ainda por cima temos o Super Bowl, e agora chegamos a um lugar onde estamos pregando ‘Golfe, mas mais alto’”, disse o ex-campeão do Masters e jogador do LIV, Patrick Reed. esta semana “Há muitos eventos acontecendo aqui e tenho a sensação de que será grande para nós.”

Escreva para Joshua Robinson em Joshua.Robinson@wsj.com, Andrew Beaton em andrew.beaton@wsj.com e Peter Champelli em peter.champelli@wsj.com

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