notícias ‘Se algum país pode fazer isso, é a Irlanda’: como se tornar a próxima estrela estrangeira da NFL



CNN

Existem laços profundamente enraizados entre os Estados Unidos e a Irlanda – basta perguntar Presidente dos EUA, Joe Biden.

Raramente, ou nunca, essa relação sólida entre os dois países se ramificou no mundo dos desportos – ambos os países praticam os seus próprios desportos de campo nacionais de uma forma que, sem dúvida, beira a observância religiosa.

Para a Irlanda, esse desporto é o futebol gaélico, onde o jogo com bola de 15 jogadores não é apenas um princípio central da identidade desportiva do país, mas também de importância cultural.

Com uma história que abrange 140 anos, o jogo já foi uma força motivadora na resistência contra o Império Britânico, e desde então tornou-se uma das principais instituições desportivas amadoras do mundo, atraindo centenas de milhares de espectadores todos os verões.

Com jogadores trabalhando como carteiros e professores, juntamente com suas regras muito diferentes, o futebol gaélico aparentemente exclui ligações com seu primo americano do outro lado do Atlântico, onde os contratos podem chegar a centenas de milhões de dólares.

No entanto, após um exame mais detalhado, pode haver mais cruzamentos do que as pessoas imaginam, de acordo com um treinador da NFL. Tanto é verdade que Tadhg Leader acredita que o jogo nacional de bola da Irlanda pode ser o terreno fértil perfeito para a próxima geração de talentos do kickboxing da NFL.

“Existem apenas dois esportes no mundo que colocam a bola diretamente na grama e depois pedem para você chutar a bola entre dois postes verticais: o futebol americano e o futebol gaélico. Ninguém mais faz isso”, disse Leader, técnico da NFL, à CNN Sport.

“No rugby é no tee e no futebol é baixo entre o gol. O que há de único nos jogadores de futebol gaélicos é que eles praticam essa habilidade desde a infância.

“Eles investiram mais de 10 mil horas nisso, ainda que com uma bola diferente, mas o cruzamento de que está impedido está aí. É por isso que acredito que os irlandeses podem tornar-se rematadores de posição tão talentosos. Depois, com o punting, deixar cair a bola das mãos, esse também é outro aspecto crucial do futebol gaélico.

tadhgleader/Instagram

Tadhg Leader assina contrato com os Panthers Wrocław em 2021.

Na semana passada, a expansão do 2024 NFL International Player Pathway (IPP) foi confirmada, com kickers e apostadores agora incluídos na lista de 16 jogadores do time titular.

Fundado originalmente em 2017, o IPP tem como objetivo oferecer aos principais atletas internacionais a oportunidade de participar do NFL Combine na esperança de ganhar uma vaga em um elenco ativo da NFL.

Nove países estão representados na coorte deste ano, destacando ainda mais o crescente alcance global da NFL. Cinco dos dezesseis jogadores selecionados são classificados como kickers ou punters, enquanto quatro dos cinco atletas são irlandeses.

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Para uma ilha com pouco mais de cinco milhões de habitantes, não é pouca coisa contar com um quarto de toda a lista do IPP e 80% do seu incrível talento.

Rory Beggan, Mark Jackson e Charlie Smyth têm experiência no futebol gaélico internacional, enquanto o irmão mais novo do técnico Tadhg, Darragh Leader, está fazendo a transição do rugby profissional.

“É o melhor ajuste, estou chocado que demorou até 2024 para que isso acontecesse”, disse Tadhg Leader à CNN Sport.

“Falei recentemente com os coordenadores ofensivos de vários times da NFL e eles nunca tinham ouvido falar do futebol gaélico. Mostrei-lhes imagens do jogo e eles ficaram maravilhados. Eles simplesmente não viram porque a GAA (Associação Atlética Gaélica) não tem exposição global”, acrescentou Leader.

Apesar das aparentes semelhanças na rebatida da bola, esses quatro atletas irlandeses ainda enfrentam um grande desafio para eventualmente avançar para o elenco da NFL.

“Isso é extremamente específico”, diz Leader. “Isso é extremamente desafiador. Você está tentando entrar na maior competição do mundo em um esporte que nunca praticou antes. A grande maioria dos caras simplesmente não teria a oportunidade de fazer isso.

“Se algum país do mundo tem recursos para fazer isso, é a Irlanda”, acrescentou.

Andrew Surma/NurPhoto/Getty Images

Darragh Leader corre com a bola durante a partida do Guinness PRO14 entre Connacht Rugby e Benetton Rugby.

Como nenhum atleta jamais deu o salto dos Jogos Gaélicos para a NFL antes, Leader acredita que suas próprias experiências em perseguir o sonho do futebol na América do Norte podem ser de grande benefício para as perspectivas do IPP deste ano.

Depois de mudar do rugby profissional para seu esporte adotado durante a pandemia de Covid, Leader rapidamente subiu na hierarquia, apesar de sua formação pouco convencional, e depois de uma temporada jogando na Europa, se viu jogando na Liga Canadense de Futebol na fila para o Hamilton. Gatos Tigres.

No entanto, foi esse cenário não convencional que levou Leader a ser contatado pela NFL no ano passado para ajudar a expandir seu programa IPP para incluir kickers e apostadores.

Sua função era ajudar a supervisionar participantes de todo o mundo que visitavam a equipe internacional da NFL na Universidade de Loughborough, na Grã-Bretanha, antes de ser feita a seleção dos cinco candidatos ao IPP.

Um desses candidatos é Rory Beggan, jogador de futebol gaélico internacional de Monaghan. Com mais de uma década de experiência no mais alto nível da modalidade, o jovem de 31 anos tomou a decisão de se afastar do jogo que pratica desde criança pela “incrível” oportunidade de fazer parte do IPP.

“Foi uma decisão difícil afastar-me do futebol gaélico por enquanto, pois tem sido uma grande parte da minha vida. Mas é muito emocionante. Quando você vê as notícias aparecendo nas páginas sociais da NFL, você percebe o quão importante isso é”, disse Beggan à CNN.

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Antes de se tornar parte do primeiro grupo de atletas irlandeses a competir no NFL Combine em Indianápolis entre 29 de fevereiro e 4 de março, Beggan e os outros kickers do IPP viajaram para Boston para passar um tempo treinando nas instalações de treino do New England Patriots.

“Foi um treino surreal nas instalações dos Patriots. Foi muito diferente do que estamos habituados no futebol gaélico, tirando o clima que era bastante semelhante ao da Irlanda. Foi uma ótima experiência estar naquele ambiente e ter uma ideia de como era a configuração”, disse Beggan.

“E ser os primeiros atletas irlandeses no Combine é uma oportunidade incrível de representar o seu país e criar um caminho para os meninos voltarem para casa”, disse Beggan.

Damien Meyer/AFP/Getty Images

Membros do time de futebol americano Liffre Gaelic participam de um treino.

O próximo destino de Beggan e dos demais atletas do IPP antes do NFL Combine será a Flórida, onde passarão as próximas seis semanas treinando, revisando imagens e fazendo ajustes técnicos antes do que será um evento marcante no esporte irlandês.

Com base na análise que a estrela gaélica já conduziu, ele identificou dois chutadores atuais da NFL como inspirações para o Combine.

“Obviamente, segui os kickers de muito perto”, disse Beggan. “Justin Tucker (Baltimore Ravens) é definitivamente o grande nome no momento, mas outros como Brandon Aubrey (Dallas Cowboys) também o são, e ver sua transição da MLS foi algo para eu estudar.”

Quanto às suas chances de entrar no esporte, Beggan acredita que não é apenas o já mencionado cruzamento no arremesso entre o futebol e o futebol gaélico que o diferenciará, mas também sua capacidade de lidar com a pressão, que tem sido homenageada nos últimos anos. década.

“Faço isso desde muito jovem, então acertar a bola faz parte de mim”, disse Beggan.

“Tem também a parte de impressão. O futebol gaélico é provavelmente o desporto mais importante da Irlanda. Já toquei para 80 mil pessoas em Croke Park e dei chutes fortes. Não há muitos atletas que possam dizer que tiveram essa experiência.”

Com o apostador do Green Bay Packers, Dan Whelan, se tornando o primeiro atleta irlandês a jogar na NFL em mais de quatro décadas nesta temporada, Beggan espera que ele e seus compatriotas possam seguir seus passos e abrir o caminho. para atletas irlandeses e criando um forte caminho no esporte para talentos de chute irlandeses.

“Não sabemos no que estamos nos metendo. É uma das maiores oportunidades em todo o desporto”, acrescentou Beggan.

“Pensar que alguém de um lugar como Scotstown em Monaghan poderia potencialmente jogar na NFL… seria realmente ótimo fazer parte de algo assim e ajudar a pavimentar o caminho para outros com um sonho semelhante.”