notícias No panteão dos personagens esportivos de Minnesota, Billy Gardner era tão esperto quanto parece

O Kansas City Royals estava em Clearwater, Flórida. para jogar um jogo de exibição contra o Philadelphia Phillies em março de 1987.

Bob Nightengale, o original desses escritores de beisebol, cobriu os Royals. Eu estava lá para escrever um artigo sobre Billy Gardner, o ex-técnico do Twins que agora administra o Royals.

O homem que chamamos de “Slick” foi contratado em caráter emergencial depois que o técnico do Royals, Dick Howser, iniciou o tratamento para câncer no cérebro (que seria fatal para Howser aos 51 anos).

Havia talvez 300 pessoas no antigo salão de baile de Clearwater. Nightengale e eu nos sentamos bem perto do canto do banco de reservas dos visitantes.

“Quanto Gardner recebe, Bob?” Perguntei.

Nightengale disse: “Não verifiquei”.

Gardner ficou com a perna levantada nos degraus, a três metros de distância, e eu disse: “Quanto a Realeza está pagando a você por este trabalho, Slick?”

Ele sorriu, cuspiu um pouco de suco de tabaco e, pelo que me lembro, a resposta foi: “Duzentos mil, amigo”.

Certamente foi significativamente mais do que ele havia feito com os Twins, primeiro como técnico, começando no início da temporada de 1981 para o proprietário Calvin Griffith e depois continuando durante a temporada de 1985, depois que Carl Pohlad comprou o time.

Ele foi demitido após 62 jogos em 1985, quando Howard Fox – o sobrevivente da organização Griffith com Pohlad – veio ao hotel Super 8 para lhe contar a novidade.

Ao ouvir uma batida na porta, Gardner disse: “Este hotel não tem restaurante, então imaginei que não fosse serviço de quarto”.

Neste curto espaço de tempo, Gardner teve o que considero uma distinção, mesmo que ninguém mais o tenha:

William Frederick “Billy” Gardner – nascido em New London, Connecticut. em 19 de junho de 1927, criado nas proximidades de Waterford, morreu lá na última quarta-feira aos 96 anos – considerada minha segunda personalidade favorita do beisebol de todos os tempos, estando no palco entre Tony Oliva e Kirby Puckett.

Não posso fazer um elogio maior do que este:

Slick Gardner era nosso “Burnsie” do beisebol, e Jerry Burns teve que estar conosco aqui em Minnesota por décadas para alcançar seu status de “Grande Personagem de Todos os Tempos”, e não apenas cinco anos como Gardner fez.

Mais tarde naquele dia de 1987, em Clearwater, os Royals trouxeram um destro novato muito alto chamado John Davis para lançar. Ele lançou alguns arremessos que fizeram um rebatedor dos Phillies estremecer e eu disse a Gardner:

“O que você acha desta criança?”

Gardner deu um relatório muito positivo sobre sua abordagem inicial ao Davis de 6 pés-4 e então, felizmente, entrou no modo “Slick”, dizendo:

“Mas quais você acha que são as chances de eu querer ter um destro alto em meu bullpen novamente chamado Davis? Isso me daria muitos flashbacks.”

Foi por isso que vim de carro de Orlando, Slick, para ouvir a última piada de duas linhas de Ron Davis.

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Gardner era a segunda base dos Twins quando eles jogaram o primeiro jogo da grande liga do Minnesota no Yankee Stadium original em 11 de abril de 1961. Ele não durou muito naquela temporada, dando lugar a Billy Martin e outros, mas era amigo da família Griffith.

Calvin estava procurando um técnico de terceira base em 1981, uma vaga que surgiu quando Gene Mauch renunciou abruptamente em agosto de 1980 e Johnny Goryl passou da terceira base para o cargo de técnico.

Gardner foi contratado para treinar o terceiro colocado. Os Twins começaram 11-25 e Goryl foi demitido – embora pudesse muito bem ter sido consensual. Gardner o substituiu em uma temporada dividida por uma greve de dois meses.

Foi isso que nos impediu de perceber que os ’81 Twins foram provavelmente o time mais fraco de Calvin em 24 temporadas como proprietário. Eles tiveram um recorde geral de 41-68-1, mas um excelente 24-29 no segundo tempo (e conseguiram imprimir ingressos para os playoffs que se tornaram uma lembrança para as centenas que foram compradas).

Os Twins se mudaram para o Metrodome em 1982, Calvin deu cerca de uma semana para reviver a franquia, então começou a negociar a maioria de seus jogadores bem remunerados no início da jornada para um recorde de 60-102.

O dia da infâmia foi 10 de abril: Roy Smalley foi negociado com os Yankees pelo shortstop da liga secundária Greg Gagne, pelo arremessador Paul Boris – e por Ron Davis, com sua bola rápida e excelente controle deslizante.

Foi o início de uma amizade não tão bonita:

RD se meteu em situações dramáticas o suficiente para fazer seu técnico beber (o que Slick faria com suas cervejas pós-jogo de qualquer maneira).

Aquelas perdas intermináveis ​​em 1982 e 1983, com uma equipe jovem e reconstruída, uma época em que Gardner foi parado enquanto dirigia do aeroporto para suas luxuosas instalações no Super 8 em Roseville, supostamente um pouco acima do limite legal.

“Por que você andou bebendo, Sr. Gardner?” perguntou o homem da lei.

“Eu administro os Twins”, foi a suposta resposta de Slick.

Ele passou algumas horas na prisão, pagou o preço e pediu perdão publicamente.

E então, em 1984, os jovens gêmeos se juntaram a Puckett em maio, e auxiliados por uma American League West semelhante ao Big Ten West naquela temporada, eles foram para Cleveland para uma série de quatro jogos, ainda com a chance de vencer o divisão para vencer.

Na noite de quinta-feira, diante de centenas de pessoas no grande estádio, os Twins venceram por 3 a 0 no oitavo. Mike Smithson e Davis combinaram-se para desistir de três corridas na metade inferior do inning.

No nono, o canhoto Jamie Quirk entrou para sua primeira (e última) rebatida pelo Cleveland. Gardner caminhou pessoalmente até o monte para dizer a RD para não lançar uma bola rápida.

Slick tinha acabado de chegar ao banco de reservas quando Davis lançou uma bola rápida e Quirk fez um home run para a vitória. Na noite seguinte, com Frankie Viola no monte, os Twins lideraram por 10-0 e acabaram perdendo por 11-10.

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Estava tudo acabado, mas o RD faz piadas.

E havia muitos mais do nosso homem Slick:

– Quando um homem em um caminhão desgovernado ocupou um quarto no Super 8, onde Gardner e vários treinadores moravam quando os gêmeos estavam em casa, Slick começou a chamar seu local de hospedagem de Super 7.

– Os repórteres de Twin Cities que cobriram o treinamento de primavera de 1985 em Orlando trabalharam duro para criar o apaziguador canhoto Tom Klawitter como a tão necessária joia escondida sobre a qual escrever.

Ele se tornou “O Klaw”. E quando ele apareceu no Tinker Field e registrou uma saída, olhávamos para o banco de reservas e ao virar da esquina apareceu a mão direita de Gardner, transformada em um aperto de “Garra” no estilo do Barão von Raschke. Isso continuou por um tempo também no Metrodome.

“Slick era basicamente um jogador de cartas e um traficante de sinuca, por reputação”, disse Tom Kelly, técnico da terceira base de Gardner. “Isso provavelmente foi mais uma piada do que realidade, mas ele gostava de falar sobre um jogo de pôquer de apostas altas em Connecticut.

“Um jogador fez um péssimo trabalho e disse: ‘Billy, por favor, me empreste US$ 200’. Billy fez isso, e logo alguns criminosos invadiram a porta, brandindo suas armas e exigindo que todos ficassem encostados na parede e entregassem todo o seu dinheiro.

“E o homem que bateu em Gardner disse: ‘Billy, aqui estão os duzentos que devo a você.’ “

-Gardner já era casado e divorciado quando conheceu Barbara Carnaroli, que havia sido uma excelente atleta (jogando beisebol no colégio com o time masculino) e Miss New London em um concurso de beleza. Eles se casaram em 1952 e assim permaneceram por 71 anos. Barbara, quatro filhos, dez netos e cinco bisnetos são os sobreviventes de Billy.

A experiência de Barbara é necessária para este conto sobre Gardner e Johnny Podres, seu treinador de arremesso com os Twins e um grande personagem por si só.

Gardner e Podres foram colegas de quarto em um hotel por um tempo. Johnny e eu nos formamos na mesma instituição de ensino superior – o Centro de Reabilitação St. Mary – para lidar com o amor mútuo pelo álcool.

Depois de sua sobriedade, Podres continuou dormindo muito mal. Então ele se sentou na caixa registradora do outro lado da sala, criou uma nuvem de fumaça com seus cigarros e bebeu algumas cervejas sem álcool.

E a breve revisão de Gardner sobre isso foi apresentada a Charley Walters, da St. Paul Pioneer Press:

“Você gostaria de se casar com a senhorita Connecticut, quando você acorda de manhã e a primeira coisa que vê é a cabeça azul de Pod?”

Noventa e seis e meio, Slick. Droga, que corrida.