notícias À medida que os Fanáticos crescem, também aumenta a preocupação na comunidade de colecionáveis ​​esportivos

ROSEMONT, Illinois – No sábado antes do Dia de Ação de Graças, milhares de pessoas foram a um antigo centro de convenções perto do Aeroporto Internacional O’Hare para participar do passatempo bem americano de comprar e vender cromos esportivos.

O Chicago Sports Spectacular, um dos maiores e mais antigos shows de cartas do país, lembra um mercado de pulgas da época pré-EBay, mas há muito mais dinheiro envolvido. Os cerca de 400 revendedores de itens colecionáveis ​​montaram caixas de papelão desgastadas, repletas de cartões de vários jogadores do passado e do presente de muitos esportes, com preços escritos à mão em post-its: US$ 45 para um cartão de Luka Doncic, US$ 100 para Zion Williamson e assim por diante.

Para entrar, os colecionadores pagaram uma taxa de entrada de US$ 15 e passaram horas carregando pastas e cavalinhos pelo labirinto de mesas cheias de cartas. Eles vasculharam caixas e pilhas de mercadorias em busca de achados raros, como bolas de beisebol autografadas de Mickey Mantle e cartões de Ano Novo de Michael Jordan, enquanto tentavam riscar itens de suas listas de desejos.

Os ecléticos – alguns poderiam argumentar que eram excêntricos – discutiam sobre as tendências empresariais e maravilhavam-se com a rapidez com que os interesses das crianças mudavam à medida que grupos de rapazes se sentavam no chão exibindo os seus cartões favoritos.

Esses programas altamente analógicos têm sido a espinha dorsal do hobby de bilhões de dólares, como os envolvidos o chamam, há décadas. Mas este canto obsoleto do mundo do varejo esportivo poderá em breve ser completamente virado de cabeça para baixo.

A empresa Fanatics, que já domina o mundo dos produtos esportivos por meio de seus acordos com ligas profissionais e vendas de réplicas de camisas, entrou na briga com muito dinheiro, cotovelos afiados e brilho de Hollywood, contratando estrelas como Tom Brady e LeBron James para acordos exclusivos. Tem como objetivo renovar completamente o universo dos colecionáveis ​​esportivos.

Há dois anos, a Fanatics chegou a um acordo para se tornar parceira exclusiva de cartões comerciais da MLB e do sindicato dos jogadores de beisebol. Em seguida, comprou a Topps, a icônica fabricante de cartões colecionáveis, por cerca de US$ 500 milhões, tornando-a um dos principais players em um setor estimado em US$ 44 bilhões, de acordo com a Verified Market Research.

“Esta é uma indústria que viveu nas sombras em todos os sentidos, e agora estamos trazendo um nível de destaque e relevância para ela e tornando-a legal, divertida e emocionante”, disse Mike Mahan, 47, que dirige Fanatics. Collectibles, a divisão de cartões colecionáveis ​​da empresa, e já viajou para shows como aquele fora de Chicago. “Queremos que isso seja algo do qual todos queiram fazer parte, seja você um colecionador, seja um atleta, seja você um dono de loja.”

A entrada de fanáticos deixou muitos nervosos no universo dos cartões colecionáveis. Mas Chris Keller, colecionador e varejista de Elgin, Illinois, disse que há muito tempo achava que o mundo das recordações estava pronto para ser perturbado.

Para alcançar a superioridade colecionável, a Fanatics está a utilizar o mesmo manual que utilizou para dominar o mundo do vestuário desportivo: comprar peças-chave do ecossistema da indústria; fortalecer conexões com atletas, ligas e influenciadores; e afastar aqueles que ela acredita estarem impedindo o crescimento.

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A Fanatics trabalha em estreita colaboração com ligas esportivas, que investiram centenas de milhões de dólares na empresa. Criou novos produtos com as ligas e tornou-se mais um fornecedor just-in-time de equipamentos licenciados, permitindo-lhe responder rapidamente quando os jogadores emergiam como estrelas. Mas o crescimento neste sector de merchandising abrandou – uma das razões pelas quais a Fanatics está a entrar na indústria de coleccionáveis.

No mundo da coleta, a Fanatics tentou eliminar os intermediários para reduzir custos. A Topps agora vende diretamente para quase 700 lojas de hobby, contra 180 antes de Fanatics comprá-la. A Fanatics também adquiriu uma impressora de cartões líder, a GC Packaging, para melhorar a qualidade e a confiabilidade, afirma a empresa, e adquiriu o segundo maior mercado de cartões online, o PWCC.

À medida que a Fanatics consolidava a indústria de commodities, dezenas de pequenos varejistas ficavam de fora. Agora, os proprietários de lojas de hobby, distribuidores e empresas de cartões concorrentes estão se perguntando se a Fanatics tentará dominar uma parte do mercado de cartões para aumentar os preços. Houve ações judiciais.

O mais destacado envolve o principal concorrente do Fanatics, a Panini, que tem acordos com a NBA e a NFL que expiram em 2025 e 2026. Antes que esses acordos pudessem ser renovados, a Fanatics se lançou para assinar seus próprios acordos de longo prazo com as ligas.

Em agosto, a Panini processou a Fanatics. Alegou que ter acordos exclusivos com as três maiores ligas – MLB, NBA e NFL – sufocaria a concorrência e a inovação e violaria as leis antitrust. Os acordos Fanatics significam que a Panini não pode vender cartões com logotipos de ligas ou times, o que poderia fazer com que os cartões parecessem mais genéricos e menos atraentes para os colecionadores.

A Panini também alegou que a Fanatics roubou os seus principais executivos, violando os seus contratos, e comprou a GC Packaging, que a Panini utiliza, para estrangular o seu fornecimento.

“A aquisição do controle da GCP pela Fanatics deu à Fanatics o controle da salvação da Panini – a produção de quase todos os seus cartões colecionáveis”, disse Panini.

Fanáticos negaram a reclamação e disseram que os prazos de entrega melhoraram desde a compra da impressora.

Os fanáticos reagiram, acusando a Panini de fraude, má fabricação e mau atendimento ao cliente. Os fanáticos disseram que assinar acordos exclusivos de longo prazo com as ligas foi exatamente o que a Panini fez.

“Eles nos processaram exatamente pelo que conseguiram fazer há mais de 15 anos: apresentar um modelo mais atraente para propriedades esportivas e adquirir direitos dos titulares”, disse Michael Rubin, fundador e CEO da Fanatics. “A indústria precisava de mudanças e inovações significativas, e estas são agora consideradas obsoletas.”

A conversa fiada no tribunal transformou-se numa batalha entre visões concorrentes para a indústria de recordações desportivas.

“Os fanáticos vão dominar o mundo”, diz Michael Osacky, que avalia a situação das cartas, um nicho isolado do confronto por enquanto. “Algumas pessoas diriam que isso pode não ser uma coisa boa. Eu acho que é uma coisa boa. Acho que esse hobby precisa de inovação e novas ideias. Tem sido o mesmo de sempre por muito tempo.

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Colecionar cartões pode ser um hobby, mas também é uma indústria fragmentada, caracterizada por altos e baixos. Na década de 1990, os fabricantes inundaram o mercado com cartões, causando a queda dos preços. No início da pandemia, os preços dispararam à medida que os colecionadores tinham mais tempo para perseguir listas de desejos. O mercado esfriou um pouco, mas continua forte.

Alguns varejistas desconfiam dos Fanáticos por causa de seu poder potencial, mas Keller abraçou a reviravolta. Desde cedo explorando as possibilidades digitais para sua profissão, ele promove e vende cards no YouTube desde 2011.

O livebreaking, como é conhecida a prática, envolve vendedores online abrindo malas, caixas e baralhos de cartas enquanto as pessoas assistem para ver o que há dentro e talvez os comprem durante a transmissão. Em 2020 e 2021, quando muitas lojas foram fechadas, tornou-se uma forma lucrativa para empreendedores e lojistas de cartões gerarem receita.

O live break também é uma das maneiras pelas quais Rubin espera transformar o que ele vê como uma indústria estável. No verão passado, ele lançou o Fanatics Live, uma plataforma on-line para competir com transmissões ao vivo no YouTube, Facebook, outros enfeites. Ao contrário de outros sites, os disjuntores do Fanatics Live recebem caixas de cartas diretamente do Fanatics.

“O que mais me entusiasma é que a ideia tem três anos”, disse Rubin, 51, acrescentando que a Fanatics Collectibles gera mais de US$ 1 bilhão em receitas. “Fizemos nossa primeira venda em 22 e fizemos muito em menos de dois anos. Mas acho que somos 10% dessa jornada, 20% dessa jornada. Portanto, há muita inovação chegando.”

No entanto, as lojas especializadas continuam sendo o núcleo do mundo dos cartões e os varejistas estão se adaptando aos Fanáticos de diferentes maneiras. Mike Calvanico, que tem uma loja em Lyndhurst, NJ, há 40 anos, concentra-se na venda de caixas e estojos de cartões, não de cartões individuais. Os sucessos para ele são séries de cartas com alto valor de revenda. Ultimamente, disse ele, a Panini, e não a Fanatics, tem emitido mais cartões que têm feito sucesso entre seus clientes.

“A Panini poderia ter mudado quando os Fanáticos chegaram, mas eles se preocupam com as lojas e o público”, disse ele. “São os responsáveis ​​pelo desenvolvimento da produção da Panini que colocam a comida na mesa.”

De volta a Chicago, durante a feira de cartões colecionáveis, muitos proprietários de lojas de hobby disseram a Mahan que estavam ansiosos para que os Fanatics trouxessem celebridades e atletas às suas portas para atrair mais clientes. É um dos muitos refrões que Mahan ouve durante suas turnês pelo país.

Os programas também tornaram os executivos da Fanatics conhecidos por colecionadores ávidos como Sean Doroudian, fundador e ex-CEO de uma empresa de serviços financeiros que gastou mais de US$ 1 milhão em cartões colecionáveis ​​nos últimos anos.

Doroudian disse a Mahan que estava ansioso para que os Fanatics lançassem mais cards de basquete. “Mal posso esperar e espero que um dia vocês consigam o acordo de licenciamento”, disse ele.

Mahan interveio rapidamente.

“Não é uma esperança”, disse ele.